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La Cámara de “Johnny” Méndez, con Edwin Mundo, consolida control en Comunidades Especiales

Zar electoral de Pierluisi y ayudante especial de Méndez Núñez hacen transición en la Oficina para el Desarrollo Socioeconómico y Comunitario de Puerto Rico (ODSEC).

Por: Oscar J. Serrano (Noticel)

La licenciada Thais Milagros Reyes Serrano, quien fue secretaria de la Comisión Estatal de Elecciones (CEE) nombrada por el Partido Nuevo Progresista (PNP) y ayudante de confianza del expresidente cameral, Carlos Méndez Núñez, llegó como directora de la oficina que antes se conocía como la de Comunidades Especiales junto con el exrepresentante Edwin Mundo, en lo que fuentes describieron como un plan para que Méndez Núñez tenga un lugar donde colocar a leales y para controlar el presupuesto y la agenda de proyectos comunitarios con intenciones electorales.

La presencia de Mundo junto a Reyes Serrano en la transición de la Oficina para el Desarrollo Socioeconómico y Comunitario de Puerto Rico (ODSEC) quedó evidenciada en las redes sociales del propio exdirector ejecutivo, Jesús Vélez Vargas, el 13 de enero pasado. NotiCel supo que Vélez Vargas interesaba mantenerse en la agencia, pero el gobernador Pedro Pierluisi entrevistó personalmente a Reyes Serrano y la designó. Este es uno de los nombramientos que tienen que ir al Senado para confirmación.

La designación de Reyes Serrano es una de por lo menos dos nombramientos de alto perfil que Pierluisi ha hecho de leales a Méndez Núñez, quien defendió desde la Cámara las intenciones primaristas del gobernador frente a la exgobernadora, Wanda Vázquez Garced. El otro es el del exdirector de asesores de Méndez Núñez, Carlos Rivera Justiniano, como secretario auxiliar de la Gobernación para Asuntos Legislativos y Reglamentarios, o lo mismo que el cabildero del Gobernador en el Capitolio. Rivera Justiniano fue el asesor que salió a pelear en julio del año pasado con un grupo de manifestantes que reclamaban un proyecto de retiro digno, que ahora fue adoptado por el nuevo presidente cameral, Rafael Hernández Montañez. Estando en nómina como empleado de la Cámara, Rivera Justiniano compareció como abogado del PNP en varios pleitos electorales el año pasado y, coincidentalmente, el ahora presidente de la Comisión Estatal de Elecciones (CEE), Francisco Rosado Colomer, le impuso una orden de desacato a Rivera Justiniano en 2016 cuando era juez en Ponce.

Estas concesiones de Pierluisi ocurren a pesar de que, antes de defenderlo en primarias, Méndez Núñez fue uno de los votos en contra que tuvo en agosto de 2019 cuando pretendió convertirse en secretario de Estado durante la crisis de sucesión tras la renuncia del exgobernador Ricardo Rosselló Nevares. Méndez Núñez acusó a Pierluisi de querer influenciar indebidamente una investigación cameral sobre el complejo residencial Viewpoint, certificado como proyecto crítico de la Junta de Control Fiscal (JCF), ente al que Pierluisi prestaba servicios como abogado.

En entrevista con NotiCel, Reyes Serrano rechazó que la intención es llenar la ODSEC de leales a Méndez Núñez, dijo que estaba evaluando resumés, incluyendo de personas que estuvieron en la Cámara y que su postura no va a ser que “porque estuvieran en la Legislatura no los voy a tener, porque yo vengo de la Legislatura”.

“El hecho de que trabajaron en la Legislatura no los descalifica para una plaza”, subrayó. Específicamente sobre si tendría en su equipo a Lisandra Felícita Maldonado Rivera, esposa de Méndez Núñez y quien el cuatrienio pasado tuvo un puesto de $7,500 mensuales en la Superintendencia del Capitolio, dijo que “no va a tener una posición en esta oficina”. Pero defendió que “es una excelente profesional, tiene maestría, tiene experiencia vasta en servicio público y en servicio a las comunidades, pero no va a tener una posición conmigo”.

Junto con Mundo y Reyes Serrano, estuvo en la reunión de transición, Angélica Carmona Ramos, directora administrativa de la oficina de Méndez Núñez.

Mundo, quien es coordinador electoral de la campaña de Pierluisi, dijo que “hay una posibilidad” de que colabore con Reyes Serrano y que la acompañó a la transición porque es su “amiga personal” y se lo pidió. “Mi ‘expertise’ es básicamente bregar con la Legislatura”, apuntó. Reyes Serrano coincidió en que Mundo “es un amigo mío personal”, a quien conoce por su trabajo de 17 años en el Capitolio, que comenzó en trabajos de verano con el expresidente senatorial, Kenneth McClintock. Confirmó que lo considera para que sea el “enlace” de la agencia con alcaldes y legisladores. Reyes Serrano fue una de las personas que encabezó en la Cámara el diseño del nuevo, y controvertible, Código Electoral que luego Mundo ejecutó para ayudar en la victoria de Pierluisi, particularmente mediante las modalidades de voto adelantado y ausente.

Según fuentes con conocimiento del proceso legislativo, la ODSEC puede funcionar como una cuenta de ahorro política para legisladores porque hay poca visibilidad de qué pasa y a dónde llegan los fondos que se asignan desde la Legislatura. Eso abre la capacidad de la dirección de la oficina para desviar asignaciones a lugares que no eran los originalmente asignados y para que legisladores y alcaldes incidan sobre temas como la contratación de los suplidores.

El presupuesto vigente tiene asignados $36.3 millones para la ODSEC, que es la fusión de lo que antes era la Oficina de Comunidades Especiales y la Oficina del Comisionado de Asuntos Municipales (OCAM). Pero el presupuesto que maneja la oficina no se limita a ese número. Según el informe de transición, entre 2019 y 2020 la Cámara comandada por Méndez Núñez aprobó siste resoluciones asignándole $11.5 millones a la oficina para distintas obras, de los cuales quedan $8 millones y quedan $54 millones en asignaciones federales. El exgobernador Rosselló Nevares le había asignado implementar el programa comunitario Fortaleza para ti y, en todo el cuatrienio, el informe dice que se manejaron $28.8 millones para alimentos, 48.7 millones en servicio directo a familias e individuos, $5.5 millones en capacitación a individuos, $3.8 millones en incentivos de desarrollo económico, $42.1 millones para mitigación del coronavirus y $48 millones en obras y mejoras a comunidades.

En el cuatrienio pasado la ODSEC tuvo la marca de ser una razón para el atraso de fondos de recuperación del huracán María ya que Rosselló Nevares insistía en canalizar fondos a través de esa oficina, pero el gobierno federal se oponía porque OCAM, que ahora estaba bajo ODSEC, tenía el sello de “alto riesgo” por su historial de manejo de fondos federales. Estos fondos terminaron consolidadas en el Departamento de Vivienda, según explicado en un memo federal.

Durante el cuatrienio, la ODSEC también llamó la atención por ser una de las agencias que otorgaron múltiples contratos al recién creado bufete del exalcalde de San Juan, Jorge Santini Padilla, Soto & Santini LLC. De hecho, el informe de transición de la ODSEC no incluye un informe de los contratos vigentes.

A preguntas sobre el control que legisladores y alcaldes pueden tener de los fondos y los trabajos de la ODSEC, Reyes Serrano planteó que “para eso no va a haber espacio conmigo… yo soy una persona de ley y orden, yo soy licenciada”. Personal legislativo confirmó a NotiCel que, antes de permitírsele juramentar como licenciada, Reyes Serrano enfrentó una indagatoria de la Comisión de Reputación para el Ejercicio de la Abogacía del Tribunal Supremo por utilizar oficialmente el título de “licenciada” sin todavía haber juramentado.

“En esta agencia hay que hacer una reestructuración administrativa, del manejo de los fondos legislativos y los fondos federales”, dijo sobre su nueva encomienda. “Necesito agilidad, pero también necesito transparencia”, indicó al exponer que se encontró que se estaban haciendo subastas con un solo licitador, lo cual ordenó detener. Explicó también que pretende conseguir una dispensa de la Administración de Servicios Generales (ASG) para que no le lleven al único oficial comprador que encontró en la agencia y que, bajo la centralización de compras del gobierno, tendría que pasar a la ASG y “no puedo depender de ASG porque son procesos bastante burocráticos”. Recordó que las compras por debajo de $95,000 se pueden seguir manejando en la misma agencia en vez de en ASG y reiteró que tiene un “problema craso de personal”. El exdirector, Vélez Vargas, no estuvo disponible para entrevista con NotiCel. El informe de transición identifica que la agencia tiene 126 posiciones.

Durante su trayectoria legislativa, Reyes Serrano ha trabajado estrechamente con McClintock, el senador Carmelo Ríos, los representante Jorge Navarro, Gabriel Rodríguez Aguiló y Méndez Núñez, quien la colocó como directora de la Comisión de Asuntos de Gobierno que presidía Navarro y, de esa manera, tenía control sobre esa importante comisión legislativa.

A fines de septiembre de 2020, el comisionado electoral del PNP, Héctor Joaquín Sánchez Álvarez, la recomendó para que fuera la secretaria de la CEE en sustitución de Ángel Rosa Barrios, lo cual ocurrió mediante un destaque de la Cámara y por su conocimiento del Código Electoral, según Thais Reyes. Ese nuevo código cambió la forma de seleccionar al Secretario de la CEE y ahora es por recomendación del partido de mayoría. La Secretaría de la CEE es, esencialmente, la oficina que refrenda la corrección y validez de distintos elementos del proceso electoral, incluyendo impugnaciones internas, acuerdos de los comisionados y la publicación de resultados oficiales.

El 2 de enero pasado, cuando en el hemiciclo de la Cámara se leyó el nombre de Reyes Serrano como parte de la certificación de resultados electorales que emitió la CEE para la juramentación de los legisladores, Méndez Núñez dio un leve giro en su silla para buscar la mirada de Rodríguez Aguiló y desplegarle una sonrisa cómplice.